Darwin incontra Facebook

charles robert darwin, scientists, naturalist

La storia naturale prevede di tracciare un grafico della vita sulla terra, ma la disciplina rischia di essere sepolta da una frana di dati raccolti scrupolosamente che non vengono sempre utilizzati. Ora i ricercatori del Natural History Museum di Londra hanno creato uno strumento di social networking chiamato “Scratchpads” in cui gli storici della natura possono incontrarsi e condividere i propri dati. Un articolo su questa nuova piattaforma è contenuto in un supplemento sull’informatica sulla biodiversità pubblicato oggi sulla rivista ad accesso aperto, BMC Bioinformatics .

Vincent Smith, Simon Rycroft, David Roberts e colleghi hanno creato il framework di pubblicazione dei dati per consentire a gruppi di persone di creare i propri social network basati sulla storia naturale. Gli utenti creano un banco di lavoro virtuale per studiare gli aspetti di un organismo proprio come ha fatto Darwin durante la sua vita e chiunque può essere coinvolto. Ad oggi il sistema serve oltre 1100 utenti registrati in 100 siti, che abbracciano un pubblico accademico, amatoriale e cittadino. Gli utenti hanno generato oltre 130.000 nodi di contenuto nei primi due anni.

L’articolo Scratchpads è tra i nove articoli scelti per la pubblicazione nel supplemento BMC Bioinformatics che evidenziano una serie di recenti progressi dalla gestione generale delle informazioni sulla biodiversità al DNA Barcoding. “Scratchpads è emblematico dei tipi di approcci informatici alla biodiversità che vengono sviluppati per aiutare a rispondere meglio alle sfide senza tempo e in continua crescita della cura dei dati biologici”, afferma Neil Sarkar (editore del supplemento informatico sulla biodiversità di BMC Bioinformatics e assistente professore e direttore di Informatica biomedica presso l’Università del Vermont negli Stati Uniti).

L’infrastruttura di Scratchpads combina database, protocolli di rete e servizi di calcolo per riunire persone, informazioni e strumenti informatici per eseguire e pubblicare la storia naturale. Esistono siti specializzati su pesci, anfibi, alberi e così via. Ma la storia naturale è nota per i suoi diversi approcci e per i ricercatori con visioni e contesti molto diversi. I sistemi di dati elettronici tendono a offrire solo un modo per rappresentare i dati, il che può alienare molti potenziali contributori. In Scratchpad, i workbench creati dagli utenti significano che gli storici naturali possono raccogliere, organizzare e condividere i propri dati, ad esempio selezionando i propri sistemi di classificazione biologica e incorporando dati da altre piattaforme come Encyclopaedia of Life.

“Il nostro obiettivo era costruire un sistema che potesse motivare i singoli ricercatori nella generazione, gestione e diffusione dei propri dati per le proprie esigenze, consentendo al contempo un più ampio costituente di potenziali utenti che sono liberi di riutilizzare queste informazioni per altri usi”, afferma Vincent Smith.

I ricercatori sperano che Scratchpad impedisca ai dati di storia naturale di essere emarginati nel “ghetto elettronico” dei siti web degli editori, o peggio ancora di non essere mai pubblicati. Creare migliori connessioni tra questi dati significa anche rafforzare l’immagine della storia naturale nella più ampia comunità scientifica. Il servizio può anche fornire un modello da utilizzare anche in altre discipline.

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